В процессе эксплуатации автомобиля его рабочие свойства постепенно ухудшаются из-за изнашивания деталей, а также коррозии и усталости материала, из которого они изготовлены. В автомобиле появляются отказы и неисправности, которые устраняют при техническом обслуживании (ТО) и ремонте.

Исправным считают автомобиль, который соответствует всем требованиям нормативно-технической документации.

Работоспособный автомобиль в отличие от исправного должен удовлетворять лишь тем требованиям, выполнение которых позволяет использовать его по назначению без угрозы безопасности движения. Работоспособный автомобиль может быть неисправным, например, иметь ухудшенный внешний вид, пониженное давление в смазочной системе двигателя.

Повреждением называют переход автомобиля в неисправное, но работоспособное состояние.

Отказ автомобиля — это событие, заключающееся в нарушении работоспособности. Отказ может произойти вследствие разрушения, износа или деформации деталей, нарушения регулировок механизмов или систем, или такого изменения выходных (рабочих) характеристик автомобиля или его агрегатов, когда они выходят за пределы допустимых норм, оговоренных техническими условиями.

Существенное влияние на рассмотренные показатели технического состояния подвижного состава оказывают качество и своевременность их технического обслуживания. Качество технического обслуживания определяется полнотой перечня выполненных работ, предусмотренных технологическим процессом данного вида обслуживания. Своевременность технического обслуживания определяется периодичностью, т. е. пробегом между двумя одноимёнными видами обслуживания, обеспечивающими установленный уровень безотказной работы.